PH1: descubren exoplaneta en un sistema de cuatro soles

Un grupo de aficionados astrónomos a la web planethunters.org junto a un equipo de investigadores de Reino Unido y Estados Unidos han dado con PH1, el primer exoplaneta orbitando sobre dos estrellas, dos soles gemelos, que a su vez orbitan sobre un segundo par de estrellas distantes. Un planeta cuyo cielo está iluminado por cuatro soles diferentes.

PH1

Como decimos, el hallazgo ha tenido como protagonistas principales a un grupo de voluntarios del sitio web Planethunters.org e investigadores desde el Observatorio Keck en un paper que ha sido publicado recientemente.

PH1 sería un exoplaneta situado a menos de 5.000 años luz de distancia, un gigante de gas de dimensiones un poco más grandes que las de Neptuno y hasta seis veces el tamaño de la Tierra. Según Chris Lintott, uno de los investigadores implicados desde la Universidad de Oxford:

Realmente no deberíamos ir demasiado hacia atrás antes de tener probabilidades de encontrar uno de estos sistemas existentes. Las cuatro estrellas sobre el planeta parecen crear un ambiente complicado en una órbita aparentemente estable. Esto es algo realmente confuso y lo que hace que el descubrimiento sea apasionante. No es en absoluto lo que podríamos esperar.

Y es que las estrellas binarias, los sistemas con pares de estrellas orbitando mutuamente alrededor de un centro de masas común, no son algo inusual. Aún así, tan sólo un puñado de exoplanetas conocidos tienen estrellas binarias y ninguno de ellos se sabe que tengan otro par de estrellas orbitando sobre ellos como en este caso. Según Lintott:

Sabemos que existen otros seis planetas alrededor de estrellas binarias y están todos cerca de esas estrellas. Esto parece decirnos que los planetas pueden formarse en las partes interiores de los discos protoplanetarios.

PH1 fue descubierto en un primer momento por Kian Jek (San Francisco) y Robert Gagliano (Arizona), ambos voluntarios en Estados Unidos utilizando la web Planethunters.org. Encontraron que existía una leve caída de luz causada por el planeta al pasar por delante de sus estrellas madre. El informe de ambos pasó a ser corroborado por astrónomos profesionales utilizando los telescopios Keck en Mauna Kea (Hawaii).

Un proyecto, Planethunters.org, donde los visitantes tienen acceso a los datos recogidos por el telescopio espacial Kepler de la NASA. Una web donde han participado más de 170.000 aficionados en el proyecto desde diciembre del 2010.

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